Année bissextile

Un 29 février ?

La Terre effectue son orbite complète autour du Soleil en approximativement 365 jours et 6 heures !
Les Romains avaient déjà noté ce décalage, et sur les conseils de l’astronome grec Sosigène, le dictateur Jules César instaura le calendrier Julien en l’an -45. Ce dernier voit l’apparition d’un jour intercalaire qui tombait jadis le 24 de février.

Mais au XVIè siècle les astronomes avaient noté que l’équinoxe de printemps se décalait dans le temps ... presque 10 jours ; le repoussant quasiment en avril !
En effet, l’année tropique est de 365 jours, 5 heures, 48 minutes et 45 secondes (je vous fait grâce des 25 centièmes de secondes).
En prenant un jour tous les 4ans, nous prenons trop d’avance !

L’écart a été corrigé par le pape Grégoire XIII qui imposa le calendrier grégorien dans tous les états catholiques et protestant en 1582.

Dans ce nouveau et toujours en service calendrier, les années multiples de 4 restent bissextiles, sauf les années séculaires (les siècles) qui ne sont bissextiles que si elles sont multiples de 400.
Ainsi l’an 1600 et 2000 furent "bissextiles", mais pas 1700, 1800 ni 1900, tout comme 2100 ne le sera pas !

Mais notre calendrier grégorien n’est pas encore parfait et dérive à raison de presque 27 secondes par an.

Pourquoi le mot bissextile ?

Reste encore un point à élucider, pour ce nom barbare de bissextile ?
J’y ai déjà fait allusion.
Le jour intercalaire du calendrier Julien était ajouté après le 24 février. Mais comme les Romains comptaient les jours à rebours, ce 24 février s’appelait sexto ante calendas martii soit le sixième jour avant le 1er mars. Le jour supplémentaire s’appela donc logiquement bis sexto ante calendas martii doit le deuxième sixième jour, ce qui fût ensuite traduit par le mot bissextile.

Ce comptage à rebours ayant disparu du calendrier grégorien, l’utilisation du mot bissextile n’est donc plus (littéralement parlant) adapté mais plus un abus de langage.

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